Botanic Gardens Conservation International
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Editorial: First word Crossroads or cul-de-sac? Mapping a social future for botanic gardens

Volume 8 Number 1 - April 2011

Julia Willison & David Jeffreys

French: Carrefour ou cul-de-sac ? Comment tracer l’avenir social des jardins botaniques

Spanish:  ¿Cruce de caminos o callejón sin salida? Mapeando el futuro social de los Jardines Botánicos



At the time of writing, in early 2011, North Africa and the Middle East are convulsed by social and political turmoil. Although the long-term outcome of such events is difficult to predict, one could argue that they form part of a continuum, a movement of the tectonic plates of the human story that has quickened in recent decades. Following the dissolution of the Cold War polarities that dominated the second half of the 20th century, the last twenty years have witnessed extraordinary socio-political and economic realignments around the world, especially among the emerging powers of Asia and Latin America. 

Massive population growth and the headlong dash to urbanisation have been some of the unintended consequences of such changes, especially in the developing world. Current UN estimates place over half the human population in towns and cities, a trend that is likely to accelerate over coming decades. This has given rise to a paradox and one of the conundrums of our age, namely that at a time of near consensus among informed observers about the dangers posed by global climate change and biodiversity loss, humankind in general is turning its back on the natural world.  

What are the implications of these seismic changes for organizations like botanic gardens, located as they are at the intersection of society and nature? What is their role? And how do they ensure their relevance as agents for learning and action? These are some of the questions addressed by our contributors to this latest edition of Roots.

Jocelyn Dodd and Ceri Jones from the University of Leicester in the UK tackle the subject head-on their article, which draws on recent BGCI-commissioned research. They argue that in this era of growing human dislocation from the natural world, when the evidence for global climate change and consequential species extinction is so compelling, botanic gardens possess enormous potential as agents of social and environmental action. Despite a cultural shift towards greater social relevance, the authors found that UK gardens have so far been slow to broaden their audiences and engage with community concerns.

An example of community action for sustainability comes from Aburi Botanic Gardens in Ghana. According to Aburi’s George Owusu-Afriyie, community education that highlights the urgency of conservation is an important strand of the garden’s activities. George describes how Aburi’s education section is working with local communities, with a particular emphasis on conservation of medicinal plants.  

The growing diversity of the US population and the urgent relevance of natural resource and ecosystem conservation to environmental and social sustainability makes what Jennifer Schwarz Ballard, from Chicago Botanic Garden, believes is an inarguable case for attracting African-American and Hispanic students to natural science careers. Chicago has drawn on its education and research programmes to create a five-year ‘Science Career Continuum’, designed to strengthen links between programmes and create academic and social support services for under-served students all the way up to graduate programme studies in natural science.

An intriguing approach to social inclusion is outlined by Eva-Lena Larson, from Gothenburg Botanic Garden in Sweden. One of its education programmes is directed at people with stress-related disorders.  ‘Green Rehab’ has helped over 200 sufferers, using a combination of gardening activities, nature walks, body awareness, stress management and art therapy, as well as support groups. Results overall have been encouraging, with a reported 75% of participants returning to work or studies.

Addressing cultural or faith diversity is the theme of Mark Bryant’s article from Cardiff University in the UK. The university’s Centre for the Study of Islam in the UK was commissioned by BGCI to investigate how and whether ‘Islamic Gardens’ in the UK might contribute to greater British Muslim involvement in biodiversity conservation and sustainability projects (especially in relation to plants). Another strand was the extent to which increased public understanding of Islam and inter-religious dialogue might be achieved. This pioneering research suggested there is scope for botanic gardens to engage with faith- based communities by helping them to a greater understanding of conservation, sustainability and bio-diversity.

A timely contribution by Sue Surkes from Jerusalem Botanical Gardens describes an initiative to bridge the racial, political and religious chasm that divides the ancient city by bringing Arab and Jewish children together through plant education. Mixed groups of children are encouraged to enjoy hands-on activities. Children also visit each other's schools for planting events.

One exciting illustration of botanic gardens harnessing their collective skills to deliver effective social and educational outcomes is the pan-European INQUIRE project. There is widespread agreement among the European scientific education community that enquiry-based teaching methods are highly effective. On the ground, however, it is a different story and few European classrooms actually implement inquiry-based science education (IBSE).  Innsbruck Botanic Garden and BGCI are coordinating the INQUIRE project which involves working with 14 botanic gardens and natural history museums (some of Europe’s most inspirational cultural and learning institutions) to develop a one-year IBSE teacher-training course for hundreds of teachers – thus potentially benefiting thousands of schoolchildren.  An INQUIRE website is currently being developed and we look forward to bringing you updates about the project in the coming months.



Au moment d’écrire, en ce début 2011, l’Afrique du Nord et le Moyen-Orient traversent un bouleversement social et politique. Bien que les résultats à long terme de tels évènements soient difficilement prévisibles, l’on pourrait prétendre que ces derniers font partie d’un continuum, qu’il s’agit d’un mouvement des plaques tectoniques de l’histoire humaine qui s’est accéléré au cours des dernières décennies. Suite au dissolution des oppositions de la guerre froide qui ont dominé la seconde moitié du 20ième siècle, ces vingt dernières années ont connu d’extraordinaires remaniements économiques et sociopolitiques de par le monde, notamment parmi les puissances émergeantes d’Asie et d’Amérique latine.  

Une croissance démographique massive et une ruée vertigineuse vers l’urbanisation sont parmi les conséquences non désirées de tels changements, particulièrement dans les pays en développement. Selon les estimations actuelles des Nations Unies, plus de la moitié de la population humaine se trouve dans les villes, une tendance probablement vouée à s’accélérer au cours des décennies à venir. Cela a engendré un paradoxe et créé l’une des énigmes de notre temps, à savoir que l’humanité en général tourne le dos au monde naturel à une époque de quasi-consensus entre experts concernant les dangers liés aux changements climatiques mondiaux et à la perte de la biodiversité.  

Quelles sont les implications de ces changements sismiques pour des organismes comme les jardins botaniques, situés ainsi au croisement entre société et nature ? Quel est leur rôle ? Et comment s’assurent-ils de leur pertinence en tant que moteurs d’apprentissages et d’actions ? Ces questions sont, entre autres, adressées par nos collaborateurs dans ce numéro de Roots.

Jocelyn Dodd et Ceri Jones de l’université de Leicester au Royaume-Uni abordent le sujet de manière directe dans leur article, basé sur les résultats de recherches mandatées par le BGCI. Ils soutiennent le fait qu’à une époque de dissociation grandissante entre l’homme et le monde naturel, alors que les preuves du changement climatique mondial et de l’extinction d’espèces qui en découle sont irréfutables, les jardins botaniques possèdent un immense potentiel en tant que moteurs d’actions sociales et environnementales. Malgré des changements culturels tournés vers une pertinence sociale accrue, les auteurs estiment que les jardins du Royaume-Uni ont pris leur temps jusqu’à présent pour élargir leurs publics et s’investir dans des problématiques communautaires.

Un exemple d’action communautaire pour le développement durable nous vient du jardin botanique d’Aburi au Ghana. Selon George Owusu-Afriyie du jardin d’Aburi, l’éducation communautaire qui souligne l’urgence de la conservation est un axe important parmi les activités du jardin. George décrit comment le département éducatif du jardin d’Aburi travaille avec des communautés locales.

La diversité croissante de la population des Etats-Unis et la pertinente urgence de la conservation des ressources naturelles et des écosystèmes en termes de durabilité environnementale et sociale produisent ce que Jennifer Schwarz Ballard, du jardin botanique de Chicago, considère comme des conditions indiscutables suscitant l’attraction d’étudiants afro-américains et hispaniques dans les formations et professions liées aux sciences naturelles. Le jardin de Chicago a exploité ses programmes éducatifs et de recherche afin de créer un « Continuum des professions liées aux sciences » sur cinq ans, conçu pour renforcer les liens entre les programmes et mettre en place des services de soutien académique et social pour les étudiants défavorisés, s’étendant jusqu’aux programmes de licence en sciences naturelles.

Eva-Lena Larson, du jardin botanique de Göteborg en Suède, propose une approche intrigante à l’intégration sociale. L’un de ses programmes éducatifs s’adresse aux personnes présentant des troubles liés au stress.  ‘Green Rehab’ a aidé plus de 200 personnes souffrantes, en associant des activités de jardinage, des sorties nature, la conscientisation du corps, la gestion du stress et l’art-thérapie, ainsi que des groupes d’entraide. Les résultats ont été encourageants dans l’ensemble, relevant 75% de participants qui reprennent le travail ou les études.

L’article de Mark Bryant de l’université de Cardiff au Royaume-Uni traite de la diversité des cultures et des croyances. Le centre d’étude de l’Islam au Royaume-Uni, qui appartient à l’université, a été chargé par le BGCI d’enquêter comment et dans quelle mesure les « Jardins islamiques » au Royaume-Uni pourraient contribuer à une plus grande participation des musulmans britanniques dans la conservation de la biodiversité et les projets de développement durable (notamment en rapport avec les plantes). Un autre axe concerne le degré d’amélioration de la compréhension du public en matière d'Islam et du dialogue interreligieux qu’il serait possible d’atteindre. Ces recherches pionnières proposent qu’il existe une opportunité pour que les jardins botaniques s’investissent auprès de communautés croyantes en leur permettant d'avoir une meilleure compréhension de la conservation, du développement durable et de la biodiversité.

Une contribution opportune de Sue Surkes, des jardins botaniques de Jérusalem, décrit une initiative pour combler le fossé racial, politique et religieux qui divise l’ancienne ville, en réunissant des enfants arabes et juifs par le biais de l’éducation liée aux plantes. Des groupes mixtes d’enfants sont encouragés à prendre part à des activités pratiques. Les enfants visitent également les écoles des uns et des autres à l’occasion d’évènements de jardinage.

 Un exemple passionnant de jardins botaniques qui exploitent leurs compétences collectives afin de proposer des résultats sociaux et éducatifs efficaces se rapporte au projet paneuropéen INQUIRE. Le jardin botanique d’Innsbruck et le BGCI coordonnent le projet INQUIRE (voir le dernière page). Le site Internet est actuellement en construction et nous nous ferons un plaisir de vous tenir au courant des avancées du projet au cours des prochains mois.



Mientras esto escribo, apenas iniciado el año 2011, el norte de África y el medio oriente se convulsionan por disturbios sociales y políticos. A pesar de que a largo plazo el desenlace de dichos eventos es difícil de predecir, uno puede argumentar que éstos forman parte de un continuo, un movimiento de tectónica de placas en la historia de la humanidad que se ha acelerado en las últimas décadas. Siguiendo la dIsolucion de las polaridades de la Guerra Fría que predominaron en la segunda mitad del siglo XX, los últimos veinte años han sido testigos de extraordinarios realineamientos socio-políticos y económicos alrededor del mundo, especialmente entre las potencias emergentes de Asia y América Latina.  

El explosivo crecimiento demográfico y la precipitada carrera hacia la urbanización han sido algunas de las inesperadas consecuencias de dichos cambios, principalmente en los países en desarrollo. Las estimaciones de las Naciones Unidas indican que más de la mitad de la población vive en ciudades y zonas urbanas, tendencia que muy probablemente se acentuará en las próximas décadas. Lo anterior ha llevado a la paradoja y uno de los acertijos de nuestra era, a saber, que en la actualidad el consenso más cercano entre los observadores informados sobre los peligros que plantean el cambio climático y la pérdida de biodiversidad, es que el la humanidad en general le está dando la espalda al mundo natural.

¿Cuáles son las implicaciones de estos cambios sísmicos en organizaciones como los jardines botánicos los cuales se ubican en la intersección entre la sociedad y la naturaleza? ¿Qué rol deben jugar? ¿Cómo pueden asegurar su pertinencia como agentes de aprendizaje y acción? Estas son algunas de las preguntas planteadas por nuestros colaboradores en esta última edición de Roots.

Jocelyn Dodd y Ceri Jones de la Universidad de Leicester en el Reino Unido hacen frente al tema en su artículo, el cual se basa en una investigación reciente solicitada por BGCI. Los autores argumentan que en esta era de creciente dislocación humana con el mundo natural, cuando la evidencia del cambio climático global y la consecuente extinción de especies es tan irremisible, los jardines botánicos poseen un enorme potencial como agentes de acción social y ambiental. A pesar de su cambio cultural orientado hacia una mayor pertinencia social, los autores encontraron que los jardines del Reino Unido han presentado una cierta lentitud para ampliar su audiencia e involucrarse con las preocupaciones de la comunidad.

Un ejemplo de acción comunitaria para la sustentabilidad lo presenta el Jardín Botánico Aburi en Ghana. De acuerdo a George Owusu Afriye en el Jardín Botánico de Aburi, la educación comunitaria centrada en destacar la necesidad de la conservación es una de las principales actividades del jardín. George describe cómo el área educativa del jardín está trabajando con comunidades locales .

La creciente diversidad en la población de los Estados Unidos y la pertinente urgencia de una conservación ambiental y socialmente sustentable de los recursos naturales y los ecosistemas, ha hecho lo que Jennifer Schwarz Ballard, del Jardín Botánico de Chicago considera un  caso indiscutible para atraer estudiantes afroamericanos e hispanos a las licenciaturas de las ciencias naturales. El Jardín Botánico de Chicago ha elaborado en sus programas de educación e investigación lo que denominan “Carrera continua de ciencia”, con una duración de cinco años, diseñada para fortalecer las relaciones entre ambos programas y crear servicios de apoyo académico y social para estudiantes marginados a lo largo de sus estudios universitarios en ciencias naturales.

Un enfoque interesante de inclusión social lo indica Eva-Lena Larson, del Jardín Botánico de Gotenburgo, Suecia. Uno de sus programas de educación está dirigido a personas con desórdenes relacionados con el stress. “Rehabilitación verde” ha ayudado a más de 200 personas a través de una combinación de actividades de jardinería, caminatas en ambientes natrales, conciencia corporal, manejo del stress, terapia artística y grupos de apoyo. Los resultados son alentadores, ya que han reportado que el 75% de los participantes han retomado su trabajo o sus estudios.

La diversidad cultural o de creencias es el tema abordado en el artículo de Mark Bryant de la Universidad de Cardiff del Reino Unido. BGCI le solicitó al Centro de Estudios del Islam con sede en esta Universidad, una investigación sobre cómo y de qué manera los “Jardines islámicos” en el Reino Unido pueden contribuir a que los musulmanes británicos se involucren en proyectos de conservación de la biodiversidad y sustentabilidad (en particular los relacionados con plantas). Esta investigación pionera sugiere el alcance que pueden tener los jardines botánicos para involucrarse con comunidades muy creyentes para promover en éstas un mayor entendimiento sobre conservación, sustentabilidad y biodiversidad.  

Una contribución oportuna de Sue Surkes del Jardín Botánico de Jerusalén describe una iniciativa para tender un puente entre los abismos raciales, políticos y religiosos que dividen a los habitantes de esta antigua ciudad, uniendo a niños árabes y judíos a través de programas educativos con plantas. Se promueven grupos mixtos de niños para que disfruten de actividades prácticas. Asimismo, los niños visitan sus escuelas para eventos de siembra.

Una ilustración emocionante sobre el aprovechamiento de las habilidades colectivas de los jardines botánicos para entregar resultados sociales y educativos efectivos lo constituye el proyecto pan-Europeo INQUIRE (investigación). El Jardín Botánico de Innsbruck y BGCI están coordinando el proyecto (vea la ultima pagina). Actualmente está en desarrollo un sitio web y esperamos pronto empezar a brindarles información actualizada sobre el proyecto en los próximos meses.