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Editorial: It’s the International Year of Biodiversity in 2010, but who’s coming to the party?

Volume 6 Number 2 - October 2009
David Jeffreys and Julia Willison

French: 2010 sera l'Année internationale de la biodiversité, mais qui sera de la partie ?

Spanish: 2010 es el Año Internacional de la Biodiversidad, pero ¿quiénes vendrán a la fiesta?

While governments and organisations around the world are gearing up for the International Year of Biodiversity next year, there is scant evidence that the public at large are any the wiser. In a recent European Union survey for example, although a majority of people claimed to have heard of the term, barely a third of those questioned said they understood what biodiversity meant.

These are sobering statistics, given the imminence of 2010 and the importance that has been attached to it. This, after all, is the deadline by which governments around the world committed to achieve a significant reduction of the current rate of biodiversity loss at regional, national and global levels, for the benefit of all life on Earth. Sadly all the available evidence points to the contrary. Take Brazil, home to 62% of all Amazonian rainforest, where an average 18,100km2 of forest per year was lost between 1988 and 2006. Or Africa, which during the same period lost an area of forest comparable to that for the whole of South America.

So how do we explain this apparently yawning gulf between scientific and public perceptions of biodiversity and, more importantly, how do we bridge it in order to engage our fellow citizens of this planet in the vital work at hand?

Perhaps the problem is one of terminology. After all many other scientific concepts have entered popular usage and are employed in everyday speech, even if we don’t fully understand the science behind them. We’re all familiar with greenhouse gases and climate change, while we Google and text with the best of them. Maybe it’s because, by way of a sort of terminological shorthand, these words or phrases effectively capture in the popular mind what may otherwise be impossibly complex concepts.

Although they cohere, more or less, around a common set of principles, the definitions of biodiversity are several and varied and each of us may well subscribe to a different interpretation. It’s a conundrum that so far, to paraphrase Reed Noss, has meant that “a definition of biodiversity that is altogether simple, comprehensive, and fully operational ... is unlikely to be found.” And it’s hardly surprising, therefore, that the Holy Grail of popular acceptance of the concept and all it signifies remains elusive. 

Which leads us on to another challenge, namely that of perceived relevance. The aforementioned EU study reported that most EU citizens saw no immediate personal impact of biodiversity loss, although a majority did expect it to affect their children. In the same vein, the UK’s Department of Environment, Food and Rural Affairs (Defra) acknowledged that, although there was public concern about the natural environment, this was not generally translated into action to protect or improve the situation. Public attitudes were heavily influenced by demographic and geographic variables that made the task of changing opinion and behaviours both complex and difficult.

In the face of these gloomy prognostications, the challenge facing educators in getting the biodiversity message out to the general public may appear hopeless, even Sisyphean. But in fact nothing could be further from the truth; it just makes the job more urgent and important, and it is in this spirit that we celebrate the impressive work of our contributors to this issue of Roots.

Thus we hear from Valery López de los Monteros Giner, who reviews current research into the impact of the biodiversity education provided by Spanish botanic gardens. Valery highlights the excellent work being undertaken by the Spanish gardens and argues cogently for increased support in this field – a piece of advocacy that will find sympathetic ears throughout the botanic garden community.
From Italy, Professor Claudio Longo at Brera Botanic Garden in Northern Italy describes an innovative trail following the wonderful world of bark, in which visitors are encouraged to carry a stereo-microscope with them to assist their investigations.

Elsewhere in this issue Rejune Brun surveys biodiversity education in Bordeaux, while Suzanne Kapelari writes about alpine biodiversity and the impact of climate change on alpine plants. Marie Studer, from Harvard University’s Museum of Comparative Zoology introduces the online Encyclopedia of Life (EOL), a massive, freely available, resource on global biodiversity issues.

As our contributors show, there is no shortage of energy or imagination invested in developing an understanding of biodiversity around the world and herein, surely, is the paradox that we all face as we approach 2010. No one doubts that a successful global public awareness campaign is imperative and urgent. It’s also clear that so far this hasn’t happened. So the stark challenge for governments, NGOs and gardens alike, throughout 2010 and beyond, is to find a lucid and compelling narrative that reaches beyond the boundaries of our institutions and captures the imagination of the world at large.

David Jeffreys


  • Department of Environment, Food and Rural Affairs, 2008, Attitudes and behaviours towards the natural environment among the general public in the UK, a review of existing evidence prepared for the Central Office for Information, pp 6-8.
  • Novacek M.J., 2008, Engaging the public in biodiversity issues, In the Light of Evolution, Volume II: Biodiversity and Extinction edited by Avise J. C., Hubbell S. P. & Ayala F. J. The National Academies Press, Washington D.C., USA.
  • Noss R., 1990, Indicators for monitoring biodiversity: a hierarchical approach in Conservation Biology 4 (4), pp 355-364
  • The Gallop Organisation Hungary, 2007, Attitudes of Europeans toward Biodiversity, Flash Eurobarometer series 219, Directorate – General Environment, European Union


Editorial – Français

Pendant que les gouvernements et les organisations à travers le monde se préparent à l'Année mondiale de la biodiversité l'année prochaine, très peu de preuves attestent du fait que le grand public n'en soit pour autant plus avisé. D'après une enquête récente, conduite par l'Union européenne, même si la grande majorité des gens affirment en avoir entendu parler, à peine un tiers des personnes interrogées disent comprendre la signification du terme « biodiversité ».

Ces statistiques sont attristantes étant donnée l'imminence de l'année 2010, et l'importance qui lui a été attribuée. Après tout, cette date est un ultimatum que se sont donnés les gouvernements du monde entier pour réduire significativement la diminution de la biodiversité à l'échelle régionale, nationale et mondiale, dans l’intérêt de tous les êtres vivants. Malheureusement, toutes les données disponibles indiquent le contraire. Prenons l'exemple du Brésil, qui héberge 62% de la forêt tropicale amazonienne : en moyenne, 18.100 km2 de forêt ont été perdus chaque année entre 1988 et 2006. L'exemple aussi de l'Afrique qui, au cours de cette même période, a perdu une surface de forêt équivalente à la surface totale de celle d’Amérique du Sud.

Alors, comment expliquer ce fossé gigantesque qui existe entre les perceptions du monde scientifique et celles du grand public sur la biodiversité et, plus important, comment le combler afin d'engager les citoyens de cette planète sur la voie du travail vital qui nous attend ?

C’est peut-être un problème de terminologie. Après tout, de nombreux autres concepts scientifiques sont entrés dans l'usage populaire et sont aujourd'hui employés couramment, même si nous ne comprenons pas tous les détails scientifiques associés à ces termes. Les gaz à effets de serre et les changements climatiques sont des notions familières à tous, alors que nous sommes sur Google ou écrivons des textos. Ainsi, par le biais d'un usage terminologique sténographié, ces mots ou phrases sont évocateurs dans l'esprit du public, sans avoir besoin de fournir des explications qui feraient appel à des concepts extrêmement complexes.

Bien que toutes les définitions de la biodiversité tournent, plus ou moins, autour de principes communs, il en existe plusieurs, diverses et variées. Chacun d'entre nous peut donc s'attacher à une interprétation différente de ce terme. Jusqu'à ce jour, il a été impossible de trouver une définition unique, et en reprenant les termes de Reed Noss,  « une définition de la biodiversité qui soit à la fois simple, intelligible et entièrement opérationnelle... ne sera probablement pas trouvée. ». Il n'est donc pas surprenant que le Graal que représente l’assimilation populaire de ce concept et de tout ce qu'il signifie, soit également insaisissable.

Cela nous amène à un deuxième défi : celui de la perception de son importance. Toujours selon la même étude de l'UE, la plupart des citoyens de l'Union ne voient pas d’impact négatif immédiat de la réduction de la biodiversité sur leur vie. Cependant, la majorité des personnes interrogées prévoient que cela aura des répercutions négatives pour leurs enfants. Dans le même esprit, au Royaume Uni, le Département de l'Environnement, de la Nourriture et des Affaires Rurales (Defra), constate que bien que le public se sente concerné par l'état de l'environnement, ce sentiment ne se traduit généralement pas par des actions de préservation ou d'amélioration de la situation. Dans ces études, les attitudes des personnes interrogées étaient grandement influencées par des variables démographiques et géographiques, ce qui rend la tâche de changer l'opinion et le comportement du public, à la fois complexe et difficile.

Face à ces sombres prédictions, le défi auquel les éducateurs doivent faire face lorsqu'ils essayent de faire passer le message sur la biodiversité auprès du grand public, comme celui de Sisyphe, semble sans espoir. Mais, en réalité, rien n'est plus faux; cela ne fait que rendre cette mission plus urgente et plus importante, et c'est dans cet état d'esprit que nous saluons le travail impressionnant accompli par nos collaborateurs dans ce numéro de Roots.

Il en est ainsi de Valery López de los Monteros Giner, qui fait un bilan des recherches actuelles s'intéressant à l'impact de l'éducation sur la biodiversité mise en place dans les jardins botaniques espagnols. Valery souligne l'excellent travail entrepris par les jardins espagnols, et plaide avec ferveur pour une augmentation des aides dans ce secteur – un plaidoyer qui trouvera des sympathisants au sein de la communauté des Jardins botaniques.

Provenant d'Italie, le Professeur Claudio Longo, du Jardin botanique Brera, situé au nord du pays, présente un sentier d’interprétation innovant sur le monde merveilleux des écorces, où les visiteurs sont invités à se munir d'un microscope afin de faciliter leur découverte.

Dans d'autres articles de ce numéro, Réjane Brun étudie l'enseignement de la biodiversité à Bordeaux, tandis que Suzanne Kapelari écrit sur la biodiversité alpine et sur les impacts qu'ont les changements climatiques sur la flore alpine.

Comme l'ont montré nos collaborateurs, l’énergie et l’imagination ne manquent pas pour développer les connaissances et la compréhension du public sur la biodiversité dans le monde entier. C'est ici que se trouve, assurément, le paradoxe auquel nous devons faire face alors que nous voyons se profiler l'année 2010. Personne ne contestera qu’une campagne mondiale de sensibilisation efficace est impérative et urgente. Il est également clair que, jusqu'à présent, cela ne s'est pas encore produit. Le défi suprême, commun à l’ensemble des gouvernements, des ONG et des jardins, est donc, au cours de l'année 2010 et au-delà, de trouver un récit clair et prenant qui toucherait un public situé hors de nos institutions et qui captiverait l'imagination du monde entier.


Editorial – Español

Mientras que gobiernos y organizaciones a nivel mundial se encuentran en los preparativos del Año Internacional de la Biodiversidad, el cual tendrá lugar el próximo año, existe poca evidencia de que la inmensa mayoría del público desconoce del tema. Por ejemplo, en una encuesta realizada recientemente por la Unión Europea, a pesar de que la mayoría de las personas encuestadas sostienen haber escuchado el término, apenas un tercio de las ellas dijeron entender el significado de biodiversidad.

Estos resultados son graves, dada la proximidad del año 2010 y la importancia que se le ha adjudicado al evento. Ésta a fin de cuentas, es la fecha límite para la cual los gobiernos de todo el mundo se comprometieron a lograr una reducción significativa en las tasas de pérdida de biodiversidad a escala regional, nacional y global, en pos de toda la vida en el planeta Tierra. Lamentablemente, toda la evidencia disponible señala  lo contrario. Tomemos el caso de Brasil, que alberga el 62% del total de la selva amazónica, donde  se han perdido 18,100 km2 de selva por año, durante el período de 1988 y 2006. O el caso de África, que durante el mismo período  perdió un área de selva comparable a la superficie de toda Sudamérica.

Frente a esto, ¿cómo explicar el profundo abismo entre las percepciones de los científicos y el público en general respecto a la biodiversidad, y más importante aún, cómo tender un puente entre estas diferencias, a fin de comprometer a nuestros queridos ciudadanos del planeta en la vital tarea que tenemos en nuestras manos?

Quizá el problema sea terminológico. Después de todo, muchos conceptos científicos han entrado al uso popular y son utilizados en el vocabulario cotidiano, aún sin entenderse completamente su significado.  Todos estamos familiarizados con los términos de gases de efecto  invernadero y cambio climático  ya sea que escribamos un texto o se naveguemos por Internet. Tal vez esto sea un modo de taquigrafía terminológica, que hace que estas frases capten la atención de las mentes de la población, que de otra forma sería imposible captar por la complejidad que encierran estos conceptos.

A pesar de que las definiciones de biodiversidad se relacionan más o menos con un grupo de principios o reglas, las definiciones existentes son tan variadas y diversas que cada uno de nosotros podría darle una diferente interpretación. Es un acertijo, para parafrasear a Reed Noss “una definición de biodiversidad que sea al mismo tiempo simple, amplia y operativa es poco probable de encontrar”, por lo que no es de sorprender que el Santo Grial del concepto popular de gran aceptación junto a todos sus significados permanezca oculto.

Esto nos lleva a otro desafío de especial relevancia. El mismo estudio, realizado en los Estados Unidos, mostró que la mayoría de los ciudadanos estadounidenses no perciben un impacto personal inmediato con la pérdida de biodiversidad, sin embargo, la mayoría reconoció que sí puede afectar a sus hijos. En este mismo sentido el Departamento de Ambiente, Alimentos y Asuntos Agrarios del Reino Unido (DEFRA, por sus siglas en inglés), admitió que, a pesar de haber una preocupación generalizada por el ambiente natural, ésta no se veía reflejada en acciones para la protección y mejora de esta situación. Las actitudes del público se vieron altamente influenciadas por variables de tipo demográfico y geográfico, lo que hace del cambio de opinión y conducta un asunto difícil y complejo. 

Frente a este sombrío pronóstico, el desafío que tienen los educadores de sacar el mensaje sobre la biodiversidad al público en general parece desalentador, hasta casi imposible. Pero, nada más lejos de la verdad, esto sólo hace que el trabajo de los educadores sea más importante y urgente, y es con este espíritu que queremos celebrar el impresionante trabajo de nuestros colaboradores en este número de Roots.

Así, tenemos a Valery López de los Monteros Giner, quien analiza el impacto de la educación sobre la biodiversidad desarrollada por los jardines botánicos españoles. Valery hace énfasis en el excelente trabajo llevado a cabo por los jardines españoles y argumenta de manera convincente la necesidad de un mayor apoyo económico para este rubro- una causa que tendrá buena acogida en toda la comunidad de jardines botánicos.

También desde Italia, el professor Caludio Longo del Jardín Botánico de Brera en el Norte de Italia, describe un novedoso sendero para descubrir el mundo maravilloso de la corteza de los árboles, en el cual se anima a los visitantes a llevar un microscopio estereoscópico consigo para ayudar a sus investigaciones.
En otra parte de éste número Rejune Brun examina como se enseña sobre biodiversidad en Bordeaux, mientras que Suzanne Kapelari escribe sobre la biodiversidad alpina y el impacto del cambio climático en este tipo de vegetación. Marie Studer, del Museo de Zoología Comparada de la Universidad de Harvard, presenta su Enciclopedia de la Vida en línea (EOL por sus siglas en inglés), un recurso masivo y gratuito sobre aspectos de la de biodiversidad del mundo.

Como lo han demostrado nuestros colaboradores, no hay escasez de energía o imaginación para promover el entendimiento sobre la biodiversidad alrededor del mundo y he aquí, seguramente, la paradoja que afrontamos conforme se acerca el año 2010. Nadie duda que una campaña acertada de conciencia pública a nivel global sea imperativa y urgente. También está claro que hasta ahora esto no ha sucedido. Así es que el gran desafío para las autoridades, las ONG’s así como los jardines botánicos, durante el 2010 y después, es encontrar un discurso claro y persuasivo que llegue más allá de las fronteras de nuestras instituciones y cautive la imaginación del mundo entero.