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Editorial: Taking a leaf out of Darwin’s book

Volume 5 Number 2 - October 2008
Julia Willison

French title: En tirant une feuille du livre de Darwin

Spanish title: Siguiendo las huellas impresas de Darwin

When, in November 1859, Charles Darwin published On The Origin of Species, he triggered an intellectual and conceptual earthquake of such magnitude that its aftershocks remain with us a century and a half later. No single document in history, it could be argued, has so profoundly affected humankind’s understanding of the living world. Darwin’s theory of natural selection challenged all received opinion about life on earth and, in an era of intellectual, political and scientific ferment that gave rise to the modern age, was perhaps the most revolutionary idea of all.

In its essence Darwin’s theory encapsulates the struggle for existence: healthier or better-adapted organisms tend to outlive or out-compete weaker organisms, allowing favourable traits to be passed on in successive generations.

With 2009 marking the 200th anniversary of Darwin’s birth and 150th anniversary of the publication of On the Origin of Species, this issue of Roots calls on botanic gardens to celebrate the legacy and thinking of this extraordinary man. As Professor David Kohn, Senior Research Fellow of the Charles Darwin Trust, explains in his keynote article, Darwin spent the last 30 years of his life working mainly on plants and he argues that Darwin was, above all, a botanist. Professor Kohn wrote an essay for the catalogue of an exhibition entitled Darwin’s Garden: An Evolutionary Adventure, presented earlier this year at The New York Botanical Garden. Elsewhere in this issue of Roots, George Shakespear, Director of Science Public Relations at the garden, describes the interpretation and educational programming for this exhibition.

Throughout his life Darwin meticulously observed, recorded and pondered the similarities, differences and distribution between species. He also had the intellectual courage to ask big questions to which there were no clear or easy answers. Encouraging children and adults to emulate Darwin’s approach is seen by several of our authors as key to encouraging critical thinking. Through her work with the Charles Darwin Trust, Dr Sue Johnson encourages children to find their own answers to self-generated questions. She has developed Darwin Inspired Learning resources that draw attention to plants associated with Darwin, ranging from foxgloves and cabbages to tropical orchids. Professor Angela McFarlane, shares with us the outline of a project in gestation at Royal Botanic Gardens, Kew. In April 2009, a treasure chest full of resources will be sent from the gardens to 22,000 UK primary schools, giving children an opportunity to become plant hunters and discover plants in the wild - much as Darwin did some 180 years ago.

Darwin visited Australia on HMS Beagle and his association with that country, as well as his bicentenary, is regarded by The Botanic Gardens Trust in Sydney as a cause for celebration. The Trust is collaborating with botanic gardens and cultural institutions across Australia to plan a year-long programme of events. Janelle Hatherly and Sophie Daniel outline the events and believe Darwin’s legacy will inspire a passion and appreciation for nature in budding naturalists and the next generation of scientists.

The evolution of plants is highlighted in many botanic gardens around the world, allowing people to take a ‘walk back in time’. In his later years Darwin carried out extensive work on adaptive strategies of plant movements and Mara Sugni from Bergamo Botanic Garden, Italy describes an exhibition which used lower plants such as algae through to higher plants such as trees to highlight the importance of tropisms to plant evolution. At Marnay-sur-Seine Botanic Garden, Darwin’s evolutionary tree was used as the inspiration for the design of the garden. Opened to the public in 1999, the garden takes visitors along the evolution road, from plants emerging in their simplest forms and evolving over time to flowering plants.

On the eve of these two key Darwin anniversaries, what lessons may we draw from his life and work? Darwin was a genius who, as one commentator writes*, had “arguably the most powerful idea ever” so it may be over-ambitious, to say the least, to attempt to emulate him directly! But among Darwin’s most determined supporters was the pioneering biologist and educator, Thomas Henry Huxley and here we may find inspiration. Nicknamed ‘Darwin’s Bulldog’, Huxley’s courageous defence of the theory of natural selection has become a byword for determined and principled advocacy of scientific enquiry. In our own time, surely, it is not the origin but the survival of species that is in question. Global climate change is altering the biological landscape in this century just as radically as Darwin revolutionised biological thought in his. Botanic gardens should be in the vanguard of humankind’s response to this challenge and, just as Darwin’s Bulldog, we educators have our own part to play.

* Richard Dawkins (Guardian, February 8th 2008). Richard Dawkins FRS is the Charles Simonyi Professor of the Public Understanding of Science at the University Oxford, UK.

Editorial - French

Lorsque, en novembre 1859, Charles Darwin publia L'origine des espèces, il provoqua un bouleversement intellectuel et conceptuel d'une telle envergure que ses répercussions nous préoccupent encore aujourd'hui, un siècle et demi plus tard. On peut même affirmer qu’aucun autre document n'a aussi profondément influencé la compréhension humaine du monde vivant. La théorie de la sélection naturelle de Darwin a défié toutes les opinions reçues au sujet de la vie sur terre et, à une époque de bouillonnement intellectuel, politique et scientifique qui nous conduisit aux temps modernes, était peut-être l'idée la plus révolutionnaire de toutes.

La théorie de Darwin résume au fond la lutte pour l'existence: les organismes plus sains ou les mieux adaptés ont tendance à vivre plus longtemps ou dépasser les organismes plus faibles, permettant ainsi aux caractéristiques favorables d'être transmises aux générations suivantes.

L'année 2009 marquant le 200ème anniversaire de la naissance de Darwin et le 150ème anniversaire de la publication de L'origine des espèces, ce volume de Roots invite les jardins botaniques à célébrer l'héritage et la pensée de cet homme extraordinaire. Comme nous l’explique le Professeur David Kohn, chargé de recherches du Charles Darwin Trust, dans son article d'introduction, Darwin passa les 30 dernières années de sa vie à travailler principalement sur les plantes et il affirme que Darwin était avant tout un botaniste. Professeur Kohn a écrit un essai pour le catalogue d'une exposition intitulée Darwin’s Garden: An Evolutionary Adventure (Le jardin de Darwin: une aventure évolutionnaire), présentée cette année au jardin botanique de New York. Plus loin dans cette édition de Roots, George Shakespear, directeur des relations publiques de la science de ce jardin nous décrit l'interprétation et les programmes éducatifs mis en place pour cette exposition.

Tout au long de sa vie, Darwin a minutieusement observé, enregistré et analysé les similitudes, les différences et leur répartition entre les espèces. Il a eu aussi le courage intellectuel de poser de grandes questions auxquelles il n'y avait pas de réponses claires ou faciles. Plusieurs de nos auteurs considèrent que le fait d'encourager enfants et adultes à suivre l'approche de Darwin est la clé pour inciter à une réflexion critique. Par son travail avec le Charles Darwin Trust, Dr. Sue Johnson invite les enfants à trouver leurs propres réponses à des questions qu'ils se posent eux-mêmes. Elle a développé des supports éducatifs inspirés par Darwin, qui appellent l'attention sur les plantes associées à celui-ci, depuis les digitales et les choux jusqu'aux orchidées tropicales. Professeur Angela McFarlane nous fait part des grandes lignes d'un projet en cours d’élaboration aux jardins botaniques royaux de Kew. En avril 2009, un coffre aux trésors rempli de supports éducatifs sera envoyé aux 22.000 écoles primaires du Royaume-Uni, permettant aux enfants de devenir des chasseurs de plantes et de découvrir des plantes dans la nature – tout comme Darwin l'a fait quelque 180 ans auparavant.

Darwin a visité l'Australie à bord du HMS Beagle et son lien avec ce pays, de même que son bicentenaire, sont autant de motifs de célébration pour le Botanic Gardens Trust à Sydney. Le Trust collabore avec des jardins botaniques et des institutions culturelles à travers l'Australie pour organiser un programme de manifestations tout au long de l'année. Janelle Hatherly et Sophie Daniel en donnent un aperçu et sont convaincues que l'héritage de Darwin inspirera une passion et une appréciation de la nature chez les naturalistes en herbe et la prochaine génération de scientifiques.

L'évolution des plantes est un thème phare dans de nombreux jardins botaniques de par le monde, permettant au public de faire un 'voyage dans le passé'. Au cours de ses dernières années, Darwin a beaucoup travaillé sur le sujet des stratégies d'adaptation des mouvements des plantes et Mara Sugni du jardin botanique de Bergamo en Italie décrit une exposition dans laquelle les plantes inférieures, tout comme les plantes supérieures, ont servi à mettre en évidence l'importance des tropismes pour l'évolution des végétaux. Au jardin botanique de Marnay-sur-Seine, l'arbre phylogénétique de Darwin a inspiré la conception des lieux. Ouvert au public il y a neuf ans seulement, en 1999, le jardin emmène ses visiteurs sur la route de l'évolution, depuis l'apparition des plantes sous leur forme la plus simple en suivant l'évolution au cours du temps jusqu'aux plantes à fleurs.

A la veille de ces deux importantes dates anniversaires, quelles leçons pouvons-nous tirer de la vie et de l’œuvre de Darwin ? Il était un génie qui, comme le dit un commentateur*, a eu « indiscutablement l'idée la plus puissante de tous les temps » :

aussi est-il sans doute pour le moins ambitieux de vouloir l'imiter directement! Cependant l’un de ses plus fervents partisans était le biologiste et éducateur d'avant-garde Thomas Henri Huxley, chez qui nous pouvons trouver une inspiration. Surnommé le « bulldog de Darwin », sa défense courageuse de la théorie de la sélection naturelle est devenue le symbole d’un soutien déterminé et rigoureux de l'enquête scientifique. Certes, de nos temps, ce n'est pas l'origine, mais la survie des espèces qui est en question. Le siècle en cours est marqué par des changements climatiques planétaires qui sont en passe de modifier le paysage biologique tout aussi radicalement que Darwin a révolutionné la pensée biologique à son époque. Les jardins botaniques devraient être à l’avant-garde de la riposte de l'humanité à ce défi et, tout comme le bulldog de Darwin, nous les éducateurs avons notre propre rôle à jouer.

* Richard Dawkins (Guardian, 8 février 2008). Richard Dawkins FRS est le Charles Simonyi Professor of the Public Understanding of Science à l'Université d'Oxford, Royaume-Uni.

Editorial - Spanish

Cuando Charles Darwin publicó en Noviembre de 1859 On The Origin of Species, ocasionó un seísmo intelectual y conceptual de tal magnitud, que sus réplicas permanecen hasta hoy, siglo y medio después. No hay otro texto en la historia, se podría argumentar, que haya afectado tan profundamente la comprensión del mundo de los seres vivos. La teoría de la selección natural de Darwin desafió todas las opiniones recibidas acerca de la vida, en una época de ebullición intelectual, política y científica que dio paso a la edad moderna, quizás la más revolucionaria de todas las ideas.

En su esencia la teoría de Darwin contiene la lucha por la vida: los organismos más sanos y mejor adaptados sobreviven y compiten con los débiles, posibilitando la transmisión de esos caracteres a las generaciones siguientes.

Con motivo del bicentenario del nacimiento de Darwin y el 150 aniversario de la publicación del Origen de las especies, en 2009, este número de Roots solicita a los jardines botánicos que celebren el legado y el pensamiento de este extraordinario hombre. Tal y como el Professor David Kohn, Miembro Investigador Senior del Charles Darwin Trust, explica en el artículo principal, Darwin dedicó sus últimos 30 años de trabajo a las plantas, y argumenta que era, por encima de todo, botánico. El Professor Kohn escribió el ensayo para el catálogo de la exposición titulada Darwin’s Garden: An Evolutionary Adventure, que se presentó este año en el New York Botanical Garden. En otro lugar de este número de Roots, George Shakespear, Director de Relaciones de ciencia para con el público de este jardín, describe la interpretación y programación educativa de esta exposición.

A lo largo de su vida Darwin observó, anotó y sopesó meticulosamente las similitudes, las diferencias y la distribución de las especies. Tuvo el coraje intelectual de plantear grandes preguntas para las que no había respuesta clara o fácil. Animar a niños y adultos para que emulen el enfoque de Darwin es considerado por varios de nuestros autores como clave para estimular el pensamiento crítico. La Dra Sue Johnson, por medio de su trabajo con el Charles Darwin Trust, alienta que los niños encuentren su propias respuestas a cuestiones que ellos mismos suscitan. Ella ha desarrollado los recursos didácticos ‘Aprendizaje Inspirado en Darwin’ que dirige su atención a plantas asociadas con él, abarcando desde las digitales o dedaleras y repollos hasta las orquídeas tropicales. La Profesora Angela McFarlane comparte con nosotros el diseño del proyecto en gestación en el Royal Botanic Gardens de Kew: En abril 2009 un baúl del tesoro lleno de recursos será remitido a las más de 22.000 escuelas de primaria del Reino Unido, dando a la infancia la oportunidad de convertirse en cazadores de plantas y descubrir las plantas silvestres, tal y como Darwin lo hizo hace 180 años.

Darwin visitó Australia a bordo del HMS Beagle, y su relación con ese país, así como su bicentenario, es causa de celebración para el Botanic Gardens Trust de Sydney. El Trust colabora con los jardines botánicos y las instituciones culturales a lo largo y ancho de Australia en un plan de eventos para todo el año. Janelle Hatherly y Sophie Daniel perfilan los acontecimientos y aseguran que el legado de Darwin inspirará pasión y alta estima por la naturaleza en los naturalistas promesa y la próxima generación de científicos.

La evolución de las plantas destaca en mucho jardines botánicos de todo el mundo, lo que permite a los visitantes hacer un ‘paseo por el pasado”. En sus últimos años Darwin trabajó muy intesamente en las estrategias adaptativas de los movimientos de las plantas, y Mara Sugni del Jardín Botánico de Bergamo, Italia, describe una exposición que utiliza desde algas hasta plantas superiores y árboles, subrayando la importancia de los tropismos en su evolución. En el Jardín Botánico de Marnay-sur-Seine, Francia, el árbol evolutivo de Darwin fue usado como inspiración para el diseño del mismo. Abierto hace nueve años solamente, en 1999, el jardín conduce a los visitantes por el camino de la evolución desde las formas más sencillas hasta las plantas con flor.

En vísperas de estos dos aniversarios de Darwin tan importantes, ¿qué lecciones podemos extraer de su vida y obra? Darwin fue un genio que, como escribe un comentarista*, tuvo “la idea más poderosa de todos los tiempos” por lo que podría ser demasiado ambicioso, al menos, ¡intentar igualarle! Pero entre los más decididos partidarios se encontraba el pionero biólogo y educador Thomas Henry Huxley, en el que podemos encontrar inspiración. Apodado el ‘Bulldog de Darwin’, la defensa valiente que Huxley hizo de la teoría de la selección natural se ha convertido en símbolo de la defensa firme y honesta de la búsqueda de la verdad científica. En nuestro tiempo, no es el origen, sino la supervivencia de las especies la que está en discusión. En esta centuria, el cambio climático global altera el paisaje biológico tan radicalmente como Darwin revolucionó el pensamiento biológico en el suyo. Los jardines botánicos deben estar en la vanguardia de la respuesta de la humanidad a semejante reto y, como el ‘Bulldog de Darwin’, nosotros como educadores tenemos que jugar nuestro papel.

* Richard Dawkins (Guardian, Febrero 8/2008). Richard Dawkins FRS es el Charles Simonyi Professor de la cátedra de Comprensión pública de la Ciencia en la Universidad de Oxford, Reino Unido.