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Editorial: If you can’t stand the heat - get into the garden

Volume 5 Number 1 - April 2008
Julia Willison

French title: Si vous ne supportez pas la chaleur - allez au jardin

Spanish title: Si el calor le aprieta - entre en el jardín

Climate change is real, immediate and its effects are already being felt around the world. Almost every day brings fresh evidence of shrinking polar ice sheets and receding glaciers, of rising sea-levels and increased flooding in low-lying areas. For years we have watched the inexorable rise in temperatures as our planet heats up and now we are starting to see the impact of global warming on biodiversity from species to ecosystem level. Plants are flowering early, mammals are breaking their hibernation, coral reefs are dying and habitats are changing in their composition. To avoid grave and irreversible disruption to the Earth’s climate system, scientists argue that we cannot afford to allow average global temperatures to increase by more than two to three degrees Celsius. Yet the harsh reality may be that, even if the rate of greenhouse gas emissions remain at current levels, the world could face an increase in average temperature of between three to 10 degrees Celsius.

In this Climate Change issue of Roots, we examine how botanic gardens are confronting perhaps the greatest challenge that humankind has ever faced. Encouragingly we show that, far from being complacent about climate change, many botanic gardens are taking the lead in their communities to engage the public in debate and empower them to take action. Barrie Pittock, one of the world’s leading scientists in atmospheric research, opens our issue. He reviews the evidence that suggests that climate change is happening at a faster rate than we previously anticipated and leads us to question how we respond to this. Any sensible response will refer to both mitigation and adaptation. Mitigation involves taking action to reduce the extent of global warming, while adaptation looks at how global climate change effects may be reduced.

Of course the extent to which strategy is pursued may be heavily influenced by our ideological perspectives. Those of us who believe that economic growth remains a key driver are perhaps more likely to favour change and innovation and support the view that new technology will resolve the climate change question. This would incline us more towards adaptation strategies. On the other hand, for those among us who share the view that humanity should co-exist with nature and minimise its impact on the planet, then a strategy of mitigation, looking for stability and using regulatory disciplines, may be preferred. Engaging with such apparently contradictory schools of thought may lead us to an understanding that either, or even both, of these approaches may be the most suitable path to take.

Kenya’s Green Belt Movement argues the case for a holistic approach to climate change, in which mitigation and adaptation go hand in hand. Through its programme of planting indigenous trees, not only is the GBM addressing climate change, it is also tackling the underlying causes of poverty and environmental degradation. In fact many botanic gardens combine mitigation and adaptation strategies. Articles in this issue of Roots describe public awareness raising programmes in South Africa and Brazil – two countries rich in biodiversity yet particularly vulnerable to the effects of climate change in terms of food security and livelihoods. Both Nopasika Malta Qwathekana and G. Midgley of South African Biodiversity Institute and José Fernando Vargas, Luiza Chomenko and Elisabete da Silva of Rio Grande do Sul’s Zoological and Botanical Foundation, Brazil underline the urgency of their messages and demonstrate how their programmes interact with as wide an audience as possible. From the UK, Alison Derby, Curator of Winterbourne Botanic Garden describes how Winterbournes’s model climate change garden demonstrates features that could be incorporated in domestic settings to counter climate change effects. The garden is aimed at the over 60’s, which according to UK research, represents that part of the population most sceptical about climate change.

Across Europe botanic gardens are effectively getting the climate change message over through the hard-hitting exhibition ‘Hard Rain: Our Headlong Collision with Nature’. Sarah Kneebone, former BGCI Education Officer and co-editor of Roots, now Education and Interpretation Expert for Oman Botanic Garden, explains how arresting and often shocking images interpret a classic Bob Dylan song in a way that is intended to engage with people on a more spiritual level. From the reactions and feedback from visitors to the exhibition, this is certainly working.

Long term and sustained engagement with the public on climate change remains a challenge and here the innovative citizen science approach of Chicago Botanic Garden may show a way ahead. Jennifer Schwarz Ballard together with her colleagues Kayri Havens and Pati Vitt describe Project BudBurst (and a second related project still in the planning stage), designed to encourage citizen scientists of all ages to record their phenological observations on the project website. The success of projects such as these surely demonstrate that the public appetite for information about climate change is still keen. They want to become more involved in finding solutions and botanic gardens, with their scientific credentials and resources, are perfect locations for such explorations.

Editorial - Français

Le changement climatique est réel, imminent et ses effets se font déjà ressentir partout dans le monde. Presque chaque jour nous apporte des faits nouveaux sur la diminution des calottes glaciaires aux pôles et le recul des glaciers, sur la montée des niveaux des mers et l'augmentation des inondations dans les régions basses. Pendant des années nous avons observé la montée inexorable des températures alors que notre planète se réchauffe et nous commençons maintenant à voir l'impact du réchauffement global sur la biodiversité, depuis les niveaux de l'espèce jusqu'aux écosystèmes. Des plantes fleurissent prématurément, des mammifères interrompent leur hibernation, des bancs de corail meurent et des habitats changent dans leur composition. Afin d'éviter des perturbations graves et irréversibles du système climatique de notre Terre, les scientifiques pensent que nous ne pouvons nous permettre de laisser augmenter les températures moyennes globales de plus de deux ou trois degrés Celsius. Or en réalité, même si les taux d'émission des gaz à effet de serre restaient aux niveaux actuels, le monde pourrait se trouver face à une augmentation des températures moyennes d'entre trois à dix degrés Celsius.

Dans ce numéro de Roots intitule « Changement Climatique », nous examinons comment les jardins botaniques confrontent ce défi, qui est peut-être le plus grand que l'humanité ait jamais relevé. D'une manière encourageante nous pouvons montrer que, loin d'être prétentieux au sujet du changement climatique, beaucoup de jardins botaniques prennent l'initiative dans leurs communautés pour engager le public dans la discussion et lui permettre ainsi d'agir. Barrie Pittock, un des premiers scientifiques mondiaux en recherche atmosphérique fait le début de ce numéro. Il passe en revue les données qui suggèrent que le changement climatique a lieu à un rythme plus rapide que prévu et nous mène à interroger comment nous réagissons à cela. N'importe quelle réponse sensible se rapportera tant à la modération qu'à l'adaptation. La modération comprend les actions à entreprendre pour diminuer l'amplitude du réchauffement global, alors que l'adaptation cherche comment les effets du changement climatique peuvent être réduits.

Le travail du 'Green Belt Movement' au Kenya défend la cause d'une approche holistique au changement climatique, où la modération et l'adaptation vont main en main. A travers son programme de plantation d'arbres indigènes, le GBM ne s'adresse pas seulement au changement climatique, mais aborde aussi les causes fondamentales de la pauvreté et de la détérioration de l'environnement. En fait de nombreux jardins botaniques combinent des stratégies de modération et d'adaptation. Les articles de ce numéro de Roots décrivent des programmes pour développer la prise de conscience du public en Afrique du Sud et au Brésil - deux pays riches en biodiversité mais aussi particulièrement vulnérables aux effets du changement climatique en termes de sécurité et de ressources alimentaires. Aussi bien Nopasika Malta Qwathekana, Directeur de l, education à l'Institut de Biodiversité Sud-africain et José Fernando Vargas, Luiza Chomenko et Elisabete da Silva de la Fondation Zoologique et Botanique de Rio Grande do Sul au Brésil soulignent l'urgence de leurs messages et montrent comment leurs programmes interagissent avec une audience aussi grande que possible. Du Royaume Uni, Alison Derby, Conservatrice du jardin botanique de Winterbourne nous décrit comment leur jardin modèle du changement climatique présente des dispositifs qui pourraient être incorporés dans l'environnement domestique pour parer les effets du changement climatique. Le jardin s'adresse aux plus de 60 ans qui, selon les recherches au Royaume Uni, représentent la partie de la population la plus sceptique à l'encontre du changement climatique.

A travers l'Europe les jardins botaniques font passer de façon très efficace le message du changement climatique à travers l'exposition percutante 'Hard Rain: Notre Collision avec la Nature'. Sarah Kneebone, ancienne responsable de l'éducation à BGCI et coéditrice de Roots, actuellement Directrice de l'éducation au jardin botanique d'Oman, explique comment des images percutantes et souvent choquantes interprètent une chanson classique de Bob Dylan d'une façon qui voudrait atteindre les gens sur un niveau plus spirituel. D'après les réactions et commentaires des visiteurs de l'exposition, cela fonctionne certainement.

Un engagement continu à long terme avec le public sur le sujet du changement climatique reste un défi; c'est ici que l'approche innovatrice du citoyen scientifique du jardin botanique de Chicago peut montrer une voie à suivre. Jennifer Schwarz Ballard, ensemble avec ses collègues Kayri Havens et Pati Vitt décrivent le projet BudBurst (et un second projet semblable en phase de planification), qui cherche à encourager des citoyens scientifiques de tout âge à enregistrer leurs observations phénologiques sur le site internet du projet. Le succès de ce genre de projets montre certainement que le public est toujours avide d'informations sur le changement climatique. Les gens veulent s'engager plus loin pour trouver des solutions et les jardins botaniques avec leurs qualifications et ressources scientifiques constituent des endroits parfaits pour ces explorations.

Editorial - Espanol

El cambio climático se ha hecho realidad, es inmediato y sus consecuencias ya se sienten por todo el mundo. Casi cada día llegan nuevas evidencias de la pérdida de grosor de las capas del hielo polar y el retroceso de los glaciares, del aumento del nivel del mar y de las inundaciones en tierras bajas. Durante años hemos presenciado el inexorable incremento de las temperaturas, y ahora comenzamos a comprobar el impacto del calentamiento global sobre la biodiversidad, desde el nivel de especie hasta el de ecosistema. Las plantas florecen más temprano, los mamíferos rompen su invernación, los arrecifes de coral mueren y los hábitats cambian su composición. Los científicos argumentan que, para evitar una grave e irreversible ruptura del sistema climático de la Tierra, no podemos permitirnos un aumento de dos o tres grados Celsius. La cruda realidad puede ser que, aún manteniéndose los actuales niveles de emisión de gases de efecto invernadero, el mundo se enfrenta a un incremento medio de entre 3 y 10 grados Celsius.

En este nº de Roots dedicado al Cambio Climático, examinamos cómo los jardines botánicos afrontan quizás el mayor desafío de la humanidad. Es alentador mostrar la no complacencia con el cambio climático, ya que los jardines están liderando el debate en el público, y animándole para entrar en acción. Barrie Pittock, uno de los más prominentes científicos de la investigación atmosférica, abre este número. Revisa las evidencias que sugieren que el cambio climático se produce a una velocidad mayor que la anticipada, y nos cuestiona cómo vamos a responder a esto. Toda respuesta sensata tiene dos referentes: la mitigación y la adaptación. La mitigación implica reducir activamente la magnitud del calentamiento global, mientras que la adaptación busca cómo reducir las consecuencias del cambio.

 

Por supuesto que las orientaciones ideológicas personales pueden influir mucho en la adopción de la estrategia. Quienes piensan que el crecimiento económico sigue siendo lo pioritario, están a favor de la innovación apoyando el punto de vista de que con nueva tecnología se resolverá el problema del cambio climático. En consecuencia se inclinan hacia las estrategias de la adaptación. Por otro lado, para aquellos que piensan que la humanidad debe coexistir con la naturaleza y minimizar su impacto en el planeta, la estrategia de la mitigación, que busca la estabilidad y una autodisciplina reguladora, resulta la preferida. Confrontados con dos escuelas de pensamiento tan aparentemente contradictorias podemos llegar a comprender que ambos enfoques es posible que sean compatibles.

El Green Belt Movement en Kenya razona el enfoque holístico del cambio climático en el que la mitigación y la adaptación van de la mano. A través de este programa de plantación de árboles autóctonos, dice ella, no sólo abordamos el cambio climático, sino también el GBM resuelve las causas subyacentes de pobreza y degradación medioambiental. Es un hecho que muchos jardines botánicos combinan las dos estrategias. Los artículos en este nº de Roots describen los programas de concienciación pública en Brasil y Sudáfrica, dos países ricos en biodiversidad y, sin embargo, vulnerables a los efectos del cambio en términos de seguridad alimentaria y de medios de vida. Tanto Nopasika Malta Qwathekana y G. Midgley del South African Biodiversity Institute, como José Fernando Vargas, Luiza Chomenko y Elisabete da Silva, de la ciudad de Rio Grande do Sul (Fundación Zoológica y Botánica), Brasil, subrayan la urgencia de los mensajes y demuestran cómo sus programas interactúan con las mayores audiencias posibles. Desde Gran Bretaña, Alison Derby, Curator del Winterbourne Botanic Garden, describe cómo el jardín modelo cambio climático Winterbourne tiene los esquemas e ideas necesarios para que se pueda incorporar en el ámbito doméstico, y así hacer frente a los efectos del cambio. El jardín está diseñado para los de más de 60 años, que según las encuestas de esta nación representa el segmento de población más escéptico con el cambio climático.

Por toda Europa los jardines botánicos consiguen efectivamente expandir el mensaje del cambio climático a través de la impactante exposición ‘Hard Rain: Nuestra Temeraria Colisión con la Naturaleza’. Sarah Kneebone, hasta ahora BGCI Education Officer y co-editora de Roots, y actualmente Directora de Educación del Jardín Botánico de Omán, referencia las sorprendentes y a menudo chocantes imágenes que interpretan una clásica canción de Bob Dylan, una forma de empatizar con el público a un nivel más espiritual. Por las reacciones de los visitantes y sus comentarios de la exposición, se ve que está funcionando.

Un desafío pendiente es mantener una relación permanente con el público acerca del cambio climático, y es en este punto donde el enfoque innovador del programa de ciencia y ciudadanía del Chicago Botanic Garden muestra el camino a seguir. Jennifer Schwarz Ballard junto con sus colegas Kayri Havens y Pati Vitt describen el Projecto BudBurst/Floración (y un 2º proyecto relacionado en fase de planificar), diseñado para estimular la observación del ciudadano científico de todas las edades con objeto de registrar la fenología de las plantas a través de la red internet. El éxito de proyectos como éstos demuestran que el apetito del público por información del cambio climático sigue estando vivo. Quieren estar más comprometidos en la búsqueda de soluciones, y los jardines botánicos, con su bagaje científico, credenciales y recursos son el lugar perfecto para tales exploraciones.