The caatinga Ecosystem

Maria Angélica Figueiredo

Plant Geography Laboratory, Federal University of Ceará
Fortaleza, CE, Brazil 12191

Abstract

The xerophitic plant community called caatinga, found all over an area of approximately 800 000 sq km in northeastern Brazil, lies within the 800 mm isohyet of annual rainfall. The area covers a vast terrain of depressed contours between mountain ranges or plateaus located in the equatorial zone where temperatures are high throughout the year. The range of soil depth and chemical composition causes this community to have broadly diversified features, particularly with regard to its horizontal and vertical structures.

The harsh conditions surrounding the plants set the proper stage for genetic mutations to take place, producing new species and therefore endemisms. Auxemma, Cranocarpus, Fraunhofera and Moldenhawera are endemic varieties, with other specific endemisms also on record, such as Patagonula bahiana, Ceiba glaziovil, Cavanillesia arborea, Aeschynomene monteroi, Mimosa casalpiniifolia, M. tenuiflora, Caesalpinia bracteosa, Croton sonderianus, C. compresus, Combretum leprosum, Calliandra depauperata, Cnidosculus phylacanthus, Aspidosperma pirifolium, Cereus jamacaru, Pilocereus sonnelei, P. squamosus, Selaginella convoluta, etc. The environmental features of the semi arid regions, on the one hand, favour speciation, while on the other hand, due to the prolonged droughts (five years) alternating with rainy periods with seven years of water surpluses, lead naturally to the extinction of plant species.

Since 1980 government programmes have established preservation areas for the caatinga ecosystem, with the setting up of ecological stations representative of the tree type of caatinga in south west Ceará (13 065 ha) and the shrub type of caatinga in Raso da Catarina (200 000 ha) north of Bahia, to promote the in situ conservation of its flora. Plant records and documentation for this ecosystem can be found in herbaria belonging to universities and research institutes such as IPA (the Pernambuco Farming and Cattle Research Company) or CPATSA (Farming and Cattle Research Centre of the Semi arid Tropics), etc. The Drylands Experimental Station in the State of Rio Grande do Norte, by devoting its research to the production and adjustment of drought resistant plants and animals, and the National Goat Breeding Centre at Ceará, by associating animal protein protection to the sustainable management of the caatinga, are providing the local rural communities with techniques which allow the optimum use of plant resources, while stabilising human communities in the semi arid regions.

Environmental education and awareness are also being developed through medicinal plants. At present, the Medicinal Plant Nursery of the Federal University of Ceará (UFC) holds as many as 90 species, and the research into their chemical constituents and active principles is being disseminated to several Ceará municipalities under the guidance of trained professionals.

Resumo

A comunidade vegetal xerófila, denominada caatinga, que ocorre no Nordeste do Brasil, ocupando uma área aproximada de 800 000 sq km está inserida no espaco compreendido no interior da isoieta de 800 mm de chuvas anuais. Tal espaço coincide com amplos terrenos de relevo deprimido, compreendidos entre serras ou planaltos e localizam se na faixa equatorial, onde as temperaturas são elevadas o ano todo. A variaço na espessura e composição química dos solos leva esta comunidade à diversificação em sua fisionomia, principalmente na estrutura horizontal e vertical.

Em razão das condições adversas às quais as plantas encontram se inseridas estabelecem-se condições favoráveis a modificações genéticas, dando lugar a novas especiações e portanto a endemismos. Auxemma, Cranocarpus, Fraunhofera e Moldenhawera são gêneros endêmicos, sendo também registrados endemismos específicos, tais como: Patagonula bahiana, Ceiba glaziovii, Cavanilesia arborea, Aeschynomene monteroi, Mimosa caesalpiniifolia, M. tenuiflora, Caesalpinia bracteosa, Croton sonderianus, C. compresus, Combretum leprosum, Calliandra depauperata, Cnidosculus phyllacanthus, Aspidosperma pirifolium, Cereus jamacaru, Pilocereus gounellei, P. squamosus, Selaginella convoluta, etc. As caracteristicas ambientais, no semi árido, se por um lado favorecem a especiação por outro, face aos prolongados periodos de seca (cinco anos), intercalados a periodos chuvosos, onde registram se excedentes hidricos por sete anos, têm de modo natural levado ao exterminio de espécies vegeteis.

Programas Governamentais definiram áreas de preservação do ecossistema caatinga a partir de l980 com a criação de estações ecológicas representativas de castinga arbórea no so do Ceará (13 065 ha) e caatinga arbustiva no Raso da Catarina (200 000 ha) ao norte da Bahia, promovendo a conservação in situ de sua flora. Registros e documentação das plantas deste ecossitema são encontradas na região, em herbarios situados junto as universidades e instituições de pesquisa como o IPA (Empresa Pernamburana de Pesquisa Agropecuária), o CPATSA (Centro de Pesquisa Agro Pecuária do Tropico Semi árido), etc. A Estacao Experimenta1 de Terras Secas, no Rio Grande do Norte, voltando sua pesquisa para a produção e adaptação de plantas e animais resistentes a seca e o Centro Nacional de Caprinos, no Ceará, associando a produção de proteína animal ao manejo sustentado da castinga transmitem às comunidades rurais, técnicas que permitem a melhor utilização dos recursos vegetais e a fixação do homem, no semi árido.

A educação e consciência ambiental são ainda desenvolvidas com as plantas medicinais. A coleção do Horto de Plantas Medicinais da Universidade Federal do Ceará (UFC) conta, atualmente, com 90 espécies cuja pesquisa de suas substâncias quimicas e principios ativos permitiu a concretização de um Programa "Farmácias vivas" que vem sendo disseminado nos municípios cearenses com a orientação de profissionais treinados.

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